贝佐斯十年投了八轮的机器人公司 Rethink 倒闭了,如何躲避「先驱者诅咒」?| Global 24/7

2011 年 9 月,Rethink Robotics(以下简称「Rethink」)公司打头阵的代表作协作机器人 Baxter 推出。它 3.1 英尺高,没有移动底座,每个手臂有 7 个自由度,负载量为 5 磅,最大作业半径为 1.21 米。经过编程设定,可以通过控制调节精度和功能,还有一张能「表达」情绪和作业进度数据的卡通脸。

Baxter

公司联合创始人 Rodney Brooks 教授断定这款协作机器人会如苹果改变手机一样改变制造业,并且会像「刚出炉的蛋糕」那样好卖。

Rodney Brooks 为新一代协作机器人设定了一套新的标准。在 Baxter 产品中,除了安全到无需给机器人设置防护栏;它还操作简单、上手快,工人无需写代码即可对机器人进行「编程」——工人只需带动它的手臂运动,就可以完成简单编程并进行作业;另外,Baxter 具有视觉传感和力觉传感等感知能力,Rethink 独有的内置传感器能自动学习如何「摸索」、「感受」传送带上的物件;更重要的是Baxter 还不断推出新的软件支持,「相比起来,常见的传统工业机器人及其相关设备内置的软件就显得一成不变了。」

不出意料,「示教即编程」的极简操作体验等创新点让 Rethink 很快受到了资本的关注。Rethink 在运营的十年间,获得 1.5 亿美元的风险投资,其中亚马逊创始人杰夫·贝佐斯参与了 Rethink 从 2008 年到 2017 年 A 轮 - E 轮的八轮融资,共计 1.1153 亿美元。

Rethink 一诞生就是个明星公司,产品足够创新,又有行业大佬做背书,但这家一直到 2017 年仍然在拿融资的公司最终未能避免传说中的「先驱者诅咒」。10 月 3 日,Rethink CEO Scott Eckert 通过邮件确认了公司倒闭的消息,随之而来的则是机器人行业的唏嘘与诸多疑惑。

讨人喜欢的智能协作机器人

知名数据分析公司 IDC 2017 年的一份报告显示「到 2018 年,协作机器人将在机器人市场上占据 30% 的份额」。它们将以 3 倍于当前机器人的工作效率服务各行各业,并能给予人类员工安全保障。

协作机器人(cobot)是工业机器人的一个分支,普遍来讲,协作机器人通过编程能有限地自主作业,也能直接与人类工人近距离协作。而成功让「协作机器人」这一概念更家喻户晓,有成立于 2008 年的 Rethink 一份功劳。

Rodney Brooks

Rethink 的创始人之一是谈机器人就避不开的 Rodney Brooks,他是前 MIT 教授和美国国家工程院院士,他还是一位出色的企业家,比如他 1990 年创立的 iRobot 公司生产的扫地机器人就风靡全球。

Rodney Brooks 创立 Robotics 是因为他坚信协作机器人未来的销量也会像「小型机」那样激增,「就像我们都熟知的计算机企业那样,最早他们专攻大型机,可是却卖不出多少,后来生产了中型机,之后又研发出小型机,销量以指数级急剧增加,它们变得越来越便宜。」就这样,能和人类协同工作的 Baxter 推出了。相比传统工业机器人,Baxter 也足够低价(基础价格为 25000 美元),易于编程和重新编程也让它们能够适应更短、更多样化的生产周期。

Sawyer

到了 2015 年,Rethink 又推出了单臂机器人 Sawyer,主要用于机器维护,电路板测试和其它精细重复性工作。全球范围内,协作机器人主要用来解决劳动力短缺的问题,比如消费品行业尤其容易受到季节性活动的影响。高峰期间劳动力频繁增减十分常见,而这段时间内往往很难雇到合适的人手。

和传统机器人产业不同,Rethink「让人机无碍协作」的目标和机器人产品的产品思维一开始就打上了互联网创投资本的基因。最有代表性的是,贝佐斯私人基金 Bezos Expeditions 参与了 Rethink 从 2008 年到 2017 年 A 轮 - E 轮的八轮融资,共计 1.1153 亿美元。

Bezos Expeditions 的资金是 Rethink 十年运营中总获得 1.5 亿美元风险投资的将近 75%。因为亚马逊同样认为「人机协作」会是未来:亚马逊在 2012 年斥资 7.75 亿美元收购 Kiva systems 公司的机器人项目,这家公司专注于如何利用机器人在仓库里完成网上大量的订单派发工作。Kiva 机器人会扫描地上条码前进,能根据无线指令的订单将货物所在的货架从仓库搬运至员工处理区,这样工作人员每小时可挑拣、扫描 300 件商品,效率是之前的三倍。